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Antioxydants et radicaux libres

Si vous vous intéressez de près ou de loin à un mode de vie sain, vous avez forcément entendu parler des antioxydants et des radicaux libres. Mais savez-vous vraiment de quoi il s’agit ?

Qu’est ce qu’un antioxydant ?

Les antioxydants sont des molécules qui diminuent ou ralentissent le phénomène d’oxydation d’autres molécules. Certains antioxydants, dits enzymatiques, sont produits par le corps pour réguler le mécanisme naturel d’oxydation, alors que d’autres sont apportés par l’alimentation. Les vitamines C et E, par exemple, se trouvent être antioxydantes.


Le phénomène d’oxydation

Le phénomène d’oxydation est une réaction chimique d’oxydoréduction nécessaire à la plupart des formes de vie. Il s’agit d’un transfert d’électron d’un élément réducteur vers un agent oxydant. Ce mécanisme est notamment mis en jeu lors de la respiration, et constitue la pierre angulaire de la transformation de l’oxygène au sein des organismes. L’oxydation est donc un phénomène on ne peut plus naturel et vital.

Cependant, l’oxydation tient aussi un rôle important dans le vieillissement des cellules. Un exemple souvent cité pour visualiser cet effet est celui de la pomme : laissez une pomme coupée à l’air libre, et vous constaterez que sa chair va rapidement prendre une coloration brune. Elle s’est oxydée.

"On comprend alors bien que l’enjeu est d’éviter une oxydation excessive, qui se traduirait par un vieillissement accéléré des cellules."

 

Les radicaux libres

Les réactions chimiques et biologiques inhérentes à l’utilisation de l’oxygène dans l’organisme provoquent l’apparition de molécules particulières qu’on appelle les radicaux libres. Ces molécules possèdent au moins un électron non apparié sur leur couche externe, ce qui leur confère un caractère instable et très réactif.

Les radicaux libres sont des composés oxydants, très puissants pour certains, et peuvent provoquer des réactions d’oxydation en chaîne très destructrices pour les cellules.

Il est cocasse de noter le caractère quelque peu bipolaire de l’oxygène : il est à la fois éminemment nécessaire à notre forme de vie, mais il est également à l’origine de composés toxiques que sont les radicaux libres. C’est ce caractère singulier qu’on appelle parfois le paradoxe de l’oxygène.

Un autre constat quelque peu paradoxal est celui de l’exercice physique : si il est tout à fait nécessaire à une hygiène de vie saine, il conduit aussi à la production de radicaux libres.

 

Le stress oxydatif

L’état de l’ensemble des réactions d’oxydation dans l’organisme est appelé le stress oxydatif. Il est corrélé à un vieillissement prématuré des cellules, mais aussi à un grand nombre de pathologies. On peut citer des maladies inflammatoires comme les rhumatismes, des maladies autoimmunes, des maladies neurodégénératives comme la sclérose en plaque, ou encore des maladies cardiovasculaires ... mais cette liste est loin d’être exhaustive.

Dans le cadre d’un mode de vie sain, on cherchera donc à contrebalancer l’effet oxydant des radicaux libres pour en limiter les effets.

 

Antioxydants et nutrition

L’alimentation constitue une vaste source d’antioxydants, dont le rôle sera d’agir en synergie avec les antioxydants enzymatiques produits par l’organisme.

On trouve des antioxydants, plus ou moins performants, dans beaucoup d’aliments. Parmi les sources d’antioxydants de qualité, on peut citer :

  • les carottes, et de manière générale tous les légumes de couleur rouge/orange. ce sont en effet les caroténoïdes qui pigmentent les carottes et leur donnent leur couleur bien connue.

  • le curcuma, consommé sous forme de poudre issue d’un rhizome, orange lui aussi. Facile à trouver et très abordable, il constitue une excellente source d’antioxydants.

  • les fruits rouges : fraises, framboises, myrtilles, mûres, cerises ...

  • le thé vert est également une bonne source d’antioxydants grâce à sa richesse en polyphénols.

  • les légumes : brocoli, légumes à feuilles ...

Bien sûr il ne s’agit là que de quelques exemples. Une alimentation variée et essentiellement végétale garanti un bon apport en antioxydants, et est une des clés pour rester jeune et en bonne santé aussi longtemps que possible !

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